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Sciences et Techniques - Naturaliste - Ornithologue

LESCHENAULT DE LA TOUR Jean Baptiste Louis (1771-1826)

13eme division (1ere ligne, W, 31)
vendredi 31 octobre 2008.
 

Un grand voyageur

Jean Baptiste Louis Claude Théodore Leschenault de la Tour, voit le jour le 13 novembre 1773. Il s’est éteint le 14 mars 1826, botaniste et ornithologue français.

Ce fut également un grand voyageur, rapportant de ses périples des mines d’enseignement.

En 1798, Jean Baptiste Louis Claude Leschenault de la Tour se rend à Paris après la mort de son père, juge à Dijon. Son intérêt pour l’histoire naturelle le fait remarquer et il est choisi comme botaniste dans l’expédition conduite par Nicolas Baudin (1754-1803), expédition qui compte neuf zoologistes et botanistes.

Entre 1800 et 1803, il est botaniste en chef de l’expédition de Nicolas Baudin vers l’Australie. Il collecte un grand nombre de nouveaux spécimens en 1801 et 1802, mais il est si malade en avril 1803 qu’il doit être débarqué au Timor.

Contraint de passer les trois années suivantes à Java, il en profite pour y conduire la première étude botanique sérieuse sur cette île jamais auparavant visitée par des naturalistes, si ce n’est une courte investigation de Carl Peter Thunberg.

Il rentre en France en juillet 1807 avec une vaste collection de plantes et d’oiseaux. Ces derniers sont décrits par Georges Cuvier et Louis Jean Pierre Vieillot. Il donne également accès à ses notes à Coenraad Jacob Temminck. Quant à sa collection d’espèces florales, elle lui permet d’obtenir une pension du gouvernement français.

A la restauration,en mai 1816, Leschenault de la Tour s’embarque pour l’Inde afin d’y collecter de nouvelles plantes à Pondichéry. Il y obtient des autorités britanniques la permission de voyager à travers le Tamil Nadu, le Bengale et l’île de Ceylan.

Il envoie les plantes et graines qu’il y découvre à l’île Bourbon afin qu’elles y soient cultivées. Parmi ces envois, on recense deux variétés de canne à sucre et six variétés de coton.

Il retourne en France en 1822 et y est décoré de la Légion d’honneur.

Moins d’un an après son arrivée, il s’embarque pour l’Amérique du Sud. Il visite le Brésil, les Guyanes néerlandaise et française. Il introduit à Cayenne différents plants de thé.

Il est forcé de rentrer chez lui après seulement dix-huit mois à cause d’une santé défaillante. Il sera gêné toute sa vie par une santé médiocre et devra souvent limiter ses ambitions à cause de cela.

Un certain nombre d’espèces ont été nommées en hommage à Leschenault de la Tour, parmi lesquelles :

le millepertuis Hypericum leschenaultii, les oiseaux : pluvier de Leschenault (Charadrius leschenaultii) par René Primevère Lesson (1794-1849) en 1826 et le le gravelot de Leschenault (Phaenicophaeus leschenaultii) par le même en 1830 ; l’énicure de Leschenault (Enicurus leschenaulti) par Louis Jean Pierre Vieillot (1748-1831) en 1818.

Lesch. est l’abréviation botanique officielle de Jean Baptiste Leschenault de La Tour. Le grand botaniste et ornithologue est décédé à Paris en 1826. Il repose dans la 13e division.

Sources : J. Moiroux, Wikipédia et divers

Gravure : portrait de J.B Leschenault de la Tour. Paris 1837.